Il·lustració fotogràfica de Michelle Rial / BuzzFeed News

Digues Hola a la poma que mai marró

A la seva petita explotació familiar, Neal Carter va inventar una poma que creu que pot ajudar a millorar la salut global, minimitzar el malbaratament d’aliments i canviar el paisatge agrícola per sempre. Però algú en menjarà realment?

Per Stephanie M. Lee

En un matí de setembre sense núvols, l’agricultor de poma més infamant del món es va asseure a una taula i va esculpir en un Golden Delicious de 5 milions de dòlars.

La collita havia arribat ben aviat aquí a la veritable vall d'Okanagan, a 50 quilòmetres al nord de la frontera amb la Colúmbia Britànica, i les pomes grasses i brillants pràcticament estaven caient de les seves branques. Però la poma Neal Carter es trobava perfectament aquí al seu pati cobert de tenda i folrat de plantes i no va ser un dels que venia l’hort familiar a distribuïdors de tot el món, de fet, no s’ha trobat cap comprador de queviures. abans.

Aquesta poma havia estat cultivada amb cura en algun lloc de l’estat de Washington, fruit de milions de dòlars i dues dècades de mà d’obra. Desmarqueu la seva superfície poc marcable per descobrir la seva carn, espereu prou i veuràs què hi ha de diferent: Queda blanc pur. No comença a daurar-se just després de prendre una picada i deixar-lo al taulell de la cuina. De fet, no comença a daurar-se fins que no es molesta ni es podreix. Tampoc no emmorra. Mitjançant una gesta d’enginyeria genètica, les pomes de Carter s’adhereixen indefinidament als interiors blancs perles que van inspirar el seu nom: l’Àrtic.

Neal Carter estableix unes rodanxes regulars i àrtiques d’Or al costat de l’Àrtic. Stephanie Lee / BuzzFeed News

L’Àrtic va ser concebut per l’empresa de Carter, Okanagan Specialty Fruits, que dirigeix ​​amb la seva dona, Louisa i altres quatre empleats a temps complet, recentment sota el paraigua d’una gran empresa biotecnològica que la va comprar aquest any. És una solució pensada per a allò que Carter veu com dos problemes interrelacionats: Primer, milions de quilos de pomes perfectament bones s’ofegen cada any perquè semblen una mica massa embrutats o marrons, víctimes d’una aversió humana instintiva per fruites i verdures que no són. És suau, brillant i simètrica. Al mateix temps, els consumidors nord-americans, acostumats als paquets de 100 calories i a recollir tot, han desenvolupat una impaciència per al menjar que no es pot menjar ràpidament. "Una poma no és prou convenient", em va dir Carter, de 58 anys, amb els cabells vermellosos que claven als temples. "Aquesta és la veritat. Tota la poma és massa un compromís en el món actual ”.

En conjunt, aquestes dues tendències signifiquen que, mentre que el consum de poma s'ha reduït als Estats Units durant dècades, es perd una quantitat impressionant de pomes. Aquest és un problema obvi per als agricultors de poma, però també és un problema per a un món cada cop més concorregut, i una nació en la qual només el 13% dels nord-americans mengen la seva porció diària recomanada de fruita. Com ho veu Carter, l’Àrtic és una solució a tot allò: nutritiu, atractiu, sempre a punt per menjar, rodanxes, seques, sucades, senceres. Natural.

Stephanie Lee / BuzzFeed News

És una resposta innòcua i prou sòlida a una pregunta realment presentada per un noi eminentment probable que gestiona una petita empresa familiar. Però la carrera per crear la poma més còmoda del món (una raça que fonamentalment fonamentalment la distinció entre natural i antinatural) no es guanyarà sense lluita, i arribar a l’Àrtic era molt fàcil. El browning és un mecanisme natural i comú en la fruita, que ha evolucionat al llarg dels mil·lennis; Contrarestar-ho no és exactament com donar voltes a un commutador. I fins i tot si la ciència hagués estat senzilla, Carter encara hauria hagut de lluitar amb forces possiblement més fortes: un moviment vocal contra organismes genèticament modificats en general i l’Àrtic en particular, i una infinitat de competidors que també esperen fer més atractiva la poma consumidors. Tot això es va veure complicat amb el seu pressupost total d’aproximadament 5 milions de dòlars per a tot el projecte, una petita part del que gegants de biotecnologia gastaria en una única collita.

Tot i que no hi ha proves que l'Àrtic no sigui segur per al consum, i els principals organismes científics i un munt d'estudis han conclòs que els aliments genèticament modificats són tan segurs com els aliments criats convencionalment - la gent vol menjar una poma que saben que no s'ha de daurar? La gent acceptarà els aliments visiblement canviats per la tecnologia? Fins ara, els beneficis de l'enginyeria genètica podrien semblar abstractes per al consumidor mitjà. Tot i que el blat de moro, la soja i el canola transgènics s’encaminen en l’alimentació animal i tota mena d’aliments processats, només les petites quantitats d’uns pocs cultius (papaia, blat de moro, carbassó, carbassa) són realment consumits directament pels humans. Així, mentre que moltes persones mengen aliments modificats genèticament tot el temps, poques vegades se’ls veu obligat a mirar-los, a considerar realment l’enginyeria que va oferir als seus aliments les propietats que té.

L’Àrtic canviarà això. Si els consumidors adopten la invenció de Carter, serà una indicació que també poden estar preparats per a altres tipus d’aliments transgènics a les obres, com els tomàquets morats saludables del cor i les pinyes rosades contra el càncer. Si no ho fan, tindran 19 anys de treball i milions de dòlars per a un producte que els consumidors tenen por de comprar.

L’Àrtic va obtenir l’aprovació als Estats Units i el Canadà la primavera, però no s’instal·larà als supermercats durant uns quants anys. Així que vaig anar a Columbia Britànica per estar entre les primeres persones del món a provar-ne una. El meu amfitrió va trencar un Golden Arctic deliciós contra el seu homòleg habitual, els va tallar en peces idèntiques i l’esperava.

Il·lustració fotogràfica de Michelle Rial / BuzzFeed News

A mitjans dels anys 70, molt abans de l’Àrtic i el clam contra ell, Carter es va apartar un any de la Universitat de Colúmbia Britànica per viatjar amb el seu germà per zones rurals del món en desenvolupament. A Egipte, Carter va observar que els treballadors utilitzaven màquines crues per treure aigua del Nil i abocar-la a una séquia. És una feina que fa molta feina, va pensar. No sabeu aquests homes que hi ha una bomba?

L'experiència provocaria un interès permanent per resoldre problemes mundials amb enginy agrícola. Va tornar a casa, desconcertat pels reptes que els agricultors tenen a l’hora de produir aliments per a una població que s’espera que arribés als 9 mil milions per al 2050. La crisi d’aliments i aigua insuficients i desigualment distribuïts s’aguditza, ja que la majoria de les terres cultivables disponibles al món ja estan explotant, i els rius, llacs i mars interiors estan desapareixent. Els sòls estan erosionant. El canvi climàtic està provocant estralls a les temperatures i a les precipitacions.

Louisa Carter envasa pomes per enviar. Stephanie Lee / BuzzFeed News

Si els conreus modificats genèticament han millorat els rendiments és discutible, però Carter i altres experts creuen que poden ser una solució, encara que no sigui. I veuen l’enginyeria genètica com l’última iteració d’un procés que va començar fa milers d’anys, quan els agricultors van començar a criar selectivament plantes i animals per trets com un creixement més ràpid o llavors més grans. Les pomes, en particular, s’han transformat de forma espectacular pel cultiu comercial i els actes serendípits de la natura durant els darrers dos mil·lennis. Els botigues de queviures de poma es retiren de les prestatgeries el 2015, són molt diferents de les descobertes per primera vegada a Kazakhstan, o fins i tot de les cultivades per Johnny Appleseed al segle XIX.

"Ens podem permetre el luxe de no abraçar una tecnologia que salvi vides com la biotecnologia agrícola?" Carter va preguntar en un TEDx Talk 2012. La investigació en genòmica vegetal “ens porta a ser capaços de desenvolupar nous cultius que afrontin problemes del món real com la sequera, els sòls salins, la mala qualitat de l’aigua i molts, molts més ... Aquest és un gran repte i els cultius biotecnològics estan al capdavant i permeten nosaltres per abordar-lo. "

El 1982, Carter es va graduar amb una titulació d’enginyeria de recursos bio i es va casar amb Louisa, major d’explotació forestal. Es va unir a Agrodev, una empresa internacional de desenvolupament agrícola que ajuda els agricultors a adoptar noves tecnologies i construir infraestructures. Els dos finalment es van establir a Summerland, una petita ciutat de la Colúmbia Britànica, al costat del llac, plena de cellers, i van iniciar el seu propi hort. El 1995, Agrodev pensava en tecnologies agrícoles pròpies, per la qual cosa Carter va anar a buscar idees al Centre de Recerca Agroalimentària del Pacífic, administrat al govern, a Summerland. Allà va conèixer David Lane, un criador de cireres i poma recentment encarregat dels projectes de biotecnologia de cultius.

Lane tenia una idea al cap. Un equip de científics australians havia identificat recentment el procés biològic que hi havia després de la curació de les patates i Lane va sospitar que la mateixa força estava en les pomes. A les cèl·lules de poma intactes, els enzims anomenats polifenol oxidases, o PPO, es mantenen separats dels compostos anomenats fenols. Però tan aviat com un ganivet es trenca per la pell, tan aviat com l'aire comença a trencar-se, les parets cel·lulars es descomponen, els compostos es barregen i la carn s'endinsa en tons de caramel. (Aquest antic procés va evolucionar de manera que la carn alliberaria les llavors i les permetria que es propagessin, em va dir Amit Dhingra, genomicista en horticultura de la Universitat de l'estat de Washington.)

Si hi hagués una manera d’acotar el PPO, va pensar Lane, es podria retardar plausiblement o aturar el procés de marró. Ningú no ho sabia fer, però Carter volia provar-ho. "Si sou un cultivador, entendreu immediatament la quantitat de pomes que s'extreuen per culpa de marques superficials", va dir. "Així que hi ha un gran cost per al productor, empaquetador, enviador, venedor, processador, fins a la cadena de valor, i, en definitiva, crec que la majoria dels consumidors entenen el factor" garrot "al voltant de les pomes que es moren."

Certament, sí. Segons l'Organització de les Nacions Unides per a l'Alimentació i l'Agricultura, als Estats Units, al Canadà, a Austràlia i a Nova Zelanda, es perden o es malgasten més fruites i verdures que les que es consumeixen a la cadena de subministrament. Un estudi al Journal of Consumer Affairs va estimar que es van perdre 15.000 milions de dòlars en fruita fresca i processada del subministrament d'aliments dels Estats Units el 2008, uns 9.000 milions de dòlars a nivell del consumidor i la resta a nivell de venda al detall. Les pomes, la segona fruita fresca més consumida als Estats Units per darrere dels plàtans, constitueixen un bon tros d’aquest rebost: s’estima que s’aproximen 1.300 milions de lliures cada any, o una pèrdua d’1,4 bilions de dòlars, amb una porció important però desconeguda a causa del desacoloració taques toves.

Dave Henze, de la companyia Holtzinger Fruit, que envasa i envia pomes de productors independents majoritàriament de propietat familiar i independent a Washington, calcula que les contusions i el marró l’obliguen a abatre aproximadament el 5% del seu subministrament, o 2 milions de lliures, cada any. "Moltes pomes no estan envasades perquè potser no tenen la forma adequada ni el color correcte, però són una poma perfectament bona", va dir. Alguns tenen sucs o rodanxes, però “hi ha una gran quantitat de menjar que es llença o no s’utilitza”.

L’hort de Neal Carter. Stephanie Lee / BuzzFeed News

Poc després que Carter i Lane es coneguessin, Agrodev va perdre l'interès en el marró de les patates. Però Carter no renunciaria a les pomes. Va llicenciar la tecnologia dels científics australians, va recaptar diners de la família i amics, va obtenir una subvenció del govern canadenc i va llogar un espai de laboratori al Centre de Recerca Agroalimentària del Pacífic. Ara, mirant enrere el novembre de 1996, Carter només es pot descriure a si mateix com a "ingenu com a infern".

"David [Carril] va fer que tot sonés com que seria molt més fàcil del que era", va recordar. “Científic clàssic, oi? "Oh, sí, dos anys i tot això està fet."

Il·lustració fotogràfica de Michelle Rial / BuzzFeed News

Molt abans de la poma dissenyada genèticament, hi havia un tomàquet enginyós genèticament. El Flavr Savr va madurar més lentament, va durar més i el 1994 es va convertir en el primer aliment cultivat comercialment amb un canvi genètic que els clients nord-americans van poder veure i sentir. Des d’aleshores, els OGM –la majoria dissenyats per behemoths agrícoles com Monsanto i estimats pels agricultors per la seva capacitat de lluitar contra plagues, malalties i sequera al camp– han entrat de forma ràpida i agressiva al nostre subministrament d’aliments. Actualment, aproximadament el 90% del total de blat de moro, soja i cotó cultivat als Estats Units està modificat genèticament.

Però a mesura que els OGM han augmentat, la seva oposició s'ha tornat organitzada i vocal. Monsanto es va convertir en un símbol de gran prestigi quan va dissenyar alguns dels seus primers cultius per resistir-se a un matador de males herbes que també va fer, cosa que els crítics asseguren que van obligar els agricultors a comprar els seus productes, van posar en perill el medi ambient i, finalment, no van resoldre el problema que prometien. per solucionar: Les males herbes s’estan tornant immunes a aquest assassí. Els activistes organitzen manifestacions mundials contra Monsanto i protesten a les botigues que es creu que transporten els seus productes. El 1999, els científics van desenvolupar “arròs daurat” per combatre la deficiència de vitamina A, que provoca ceguesa en fins a mig milió de nens als països en desenvolupament cada any. Malgrat els estudis que descobreixen que l’arròs ric en nutrients és segur i augmenta la salut, els activistes han destruït un assaig de camp a Filipines, presentat per bloquejar totes les proves de camp i estudis d’alimentació i l’han ajudat a mantenir-lo fora del mercat 16 anys després de la seva invenció. El 2005, dos comerciants d’aliments ecològics van llançar el Projecte no transgènic, que va passar a etiquetar prop de 35.000 productes com a “lliures d’OMG”. I el 2012, els investigadors canadencs, davant les protestes, van renunciar a modificar genèticament els porcs per produir fems menys nocius per al medi ambient.

Stephanie Lee / BuzzFeed News

Afegit en part per un augment de la gana, almenys en certs cercles, pels aliments percebuts o comercialitzats com a "naturals" - cultivats localment, mínimament elaborats, orgànics - els supermercats i fabricants inclosos Ben & Jerry's, Whole Foods, General Mills i Chipotle han prohibit o OMG restringits. Els legisladors estatals i nacionals han aprovat o intentat aprovar lleis d'etiquetatge transgènic; Connecticut, Maine i Vermont requereixen algun tipus d'etiquetatge transgènic. A principis d’aquest any, la Casa Blanca va anunciar que reavaluaria el seu procés regulatori per als cultius bioenginyerats.

Quan el debat sobre els OGM va despertar-se, Carter i el seu grapat de científics es van connectar. Tenien un pes en préssecs, albercocs, cireres i peres, però en última instància, el seu pressupost els va obligar a centrar-se en només dues varietats àrtiques, una dolça i l’altra tarta: la Golden Delicious i la Granny Smith. "Neal no va renunciar mai, mai", va dir Louisa.

Fins a la seva venda, Okanagan Specialty Fruits era una operació minúscula, a diferència de les mega-corporacions que gasten aproximadament 136 milions de dòlars en desenvolupar i obtenir l’aprovació d’un sol OMG. I en molts sentits, encara ho és. La seu central és essencialment la casa dels Carters, on la família i el treball són indiscutibles. Durant el dinar, em vaig assentar amb Louisa, de 57 anys, cofundadora i cap de finances, i Joel, el seu fill de 28 anys que ajuda a temps parcial, a la seva cuina mentre van parlar sobre la feina que queda per fer i un futur. casament. Els imants en forma de poma van col·locar fotos de família a la nevera, al costat de la poesia magnètica de temàtica biotecnològica (“l’agricultura i la biotecnologia modificada genèticament és una apassionant recerca”) i una historieta política divertint-se a l’Àrtic. Un tall de la collita es va escriure a la pissarra a prop de l’oficina de casa on es pot trobar Carter quan no als camps. Carter estima que ha treballat de 60 a 80 hores setmanals durant els darrers 20 anys. "Altres persones podrien dir:" Si es calcula el valor net actual del que introduïm i del que passa, millor que deixem ", va dir Lane. "Però no Neal."

Il·lustració fotogràfica de Michelle Rial / BuzzFeed News

Petúnies va iniciar l'avanç de Carter.

A finals dels anys 1980, un biòleg va intentar enfosquir les petúnies morades amb una còpia addicional del gen de la pigmentació, però les flors van florir de color blanc. Alguna cosa havia fet que els gens es cancel·lessin, en lloc de millorar-se mútuament.

La biologia subjacent, descoberta per científics guanyadors del Premi Nobel el 1998, consisteix en la regulació dels gens en plantes i animals. L’ARN Messenger indica a la cèl·lula la creació de proteïnes, els blocs de construcció de teixits i òrgans. Resulta que hi ha un mecanisme natural - la interferència de l'ARN, com es diu - que pot silenciar les molècules que porten instruccions. L’equip de Carter va fer còpies dels gens controladors del browning, modificar-los lleugerament de manera que desencadenessin interferències d’ARN i els van enganxar al genoma de la poma. Per contrarius que sembli, el conjunt addicional de gens impedeix que finalment s’expressin els gens originals.

És una solució elegant. Però la ciència no sempre estava clara, i la companyia va centrar centenars de fruites de prova abans de l’Àrtic Golden Delicious, №743 i l’Àrtic Granny Smith, №784, el 2004. Carter diu que l’Àrtic pot durar fins a quatre setmanes amb refrigeració, tot i que finalment es molesten i es descomponen. Al setembre, ell i jo vam muntar llesques de pomes que havien collit la tardor anterior, es van tallar al gener, es van assecar i no es van refrigerar mai. Va mostrar fotografies de terra àrtica amb sucs i batuts.

Louisa Carter treballa durant la collita de poma. Stephanie Lee / BuzzFeed News

Carter parla sobre l’agricultura de la manera en què els professors de parvulari parlen del dia de la graduació. "Veus que creix alguna cosa durant tota la temporada, i hi ha un boom, una paperera plena de pomes que va anar a embalar i sortir al mercat", em va dir. "Tens la sensació de contribuir."

Aquí, al seu hort, vestit amb un velló blau i gots quadrats, Carter es veu més i actua com un pare seriós que un científic boig. Però si alguna cosa pot fer que un vilà de Bond sigui un agricultor de poma, pot ser que sigui una batalla campal, llarga i, a vegades, molt personal contra els OGM. A mesura que els Carters plantaven arbres i es piquen amb llavors, cada cop s’enfonsaven més contra un moviment sospitós no només d’OMG, sinó de l’Àrtic en particular.

El 1999, els manifestants van tallar 652 dels arbres personals i no àrtics de Carters. El 2006, els Carters van canviar el nom de Okanagan Biotechnology Inc. a Okanagan Specialty Fruits en previsió de crítiques ("Ens vam adonar que el mànec 'biotecnològic' era dur", va dir Carter). Però el vitriol es va desencadenar de ple quan la companyia va presentar sol·licituds a quatre agències reguladores dels Estats Units i del Canadà per aprovar la venda de la poma.

"Això és ridícul. La fruita se suposa que es va marró i que va malament, que forma part de la vida ", va llegir una de més de 178.000 cartes, la més negativa, al Departament d'Agricultura dels Estats Units del 2012 al 2014." Per canviar la poma de com estava pensada. podria canviar la manera com la poma ens afecta a la carretera i és possible que els efectes nocius no es vegin durant un parell de generacions o més. " "El menjar modificat genèticament és el verí i la major amenaça per a la nostra salut en aquest planeta! No a les pomes GMO !!!!!!! ” Més de 461.000 persones també van signar peticions antiàrtiques a l'USDA a finals del 2013 i 2014.

Fora de la convenció de Chicago de la indústria biotecnològica del 2013, un manifestant amb màscara de gas va deixar les pomes a un carretó mentre un altre va donar la volta i va cridar: "Van posar verí a les pomes!" Els llocs anti-OGM van difondre imatges de pomes amb xeringues i ullals. En una "fitxa informativa" per al públic, Amics de la Terra va advertir: "Des del pastís de poma fins a la primera poma del bebè i la poma al menjador del vostre fill, les pomes són una part fonamental d'una dieta saludable i natural. Tanmateix, les pomes estan a punt de ser no tan naturals, i els consumidors, especialment els pares i altres cuidadors, aviat podran voler pensar dues vegades al dia amb aquesta poma ". Food and Water Watch va advertir del perill per a la costum de Rosh Hashanah de submergir pomes a la mel. "L'any que ve, alguna cosa podria estar malament amb la nostra tradició anual. Les nostres pomes es podrien dissenyar genèticament i la nostra mel podria quedar en perill d’extinció. ” La posició actual de l'Associació Americana d'Apple sobre l'Àrtic és que "l'elecció, simplement, correspon als consumidors".

Okanagan Specialty Fruits passa a l’ofensiva parlant regularment als mitjans de comunicació, fent blocs i responent a les preguntes dels comentaristes. Fins i tot defensant la seva existència davant d’un públic escèptic, l’empresa és implacablement alegre. "Ahir vam utilitzar els talladors de galetes per fer una mica de peix de poma, enganxar-los en un gelat blau!" Carter va fer broma sobre Reddit.

Però aquests esforços fan poc per apaivagar la crítica dels adversaris. "És un màrqueting intel·ligent utilitzar la paraula" àrtic "per a blanc i pur", em va dir Martha Crouch, biòloga i consultora del grup anti-transgènics Centre for Food Safety. "Però de fet ... és enganyós."

Ara que les pomes s’han aprovat, la major amenaça per a l’Àrtic és el boicot al consumidor, ja sigui formal o informal. "Sabem que no és cap tipus de preocupació per a la salut", va dir Mark Powers, vicepresident del Consell Horticultural del Nord-oest, que representa la indústria fruitera del Pacífic nord-oest. "Realment es redueix en la percepció i la comercialització". Tampoc està clar si els agricultors voldran conrear l'Àrtic; poden tenir problemes per créixer o enviar-los a països que restringeixen els transgènics, com a parts de la Unió Europea i el Japó. Okanagan Specialty Fruits assegura que molts productors interessats ho saben, però que no els donaran nom a causa de la por a l’empenta de la indústria.

Tim Dressel, un agricultor de poma de quarta generació a New Paltz, Nova York, em va dir: “La ciència dels transgènics, malgrat el que molta gent pensa, és una tecnologia realment increïble ... i, certament, no té por de tenir por. Però amb l’actitud general envers els OGM ara mateix, incorporar les pomes a la barreja no és necessàriament una cosa que necessitem fer, sobretot per a una cosa que només sigui estrictament un problema estètic ”.

De fet, quina importància s’està brullant, realment? "Com si es tractés d'un problema social enorme que calia resoldre", va dir Crouch, entre rialles. Ella i la seva organització defensen que es gastaria millor aquest temps i diners en educar la gent per deixar de malgastar els aliments i mantenir els productes frescos de manera antiquada.

Però, de nou, potser no. Al cap i a la fi, el brunzit i les contusions no són problemes només a les pomes. El 2008, els minoristes i consumidors nord-americans van llançar 3.700 milions de lliures de patates fresques l'any, amb una pèrdua de 1.800 milions de dòlars. Això va impulsar JR Simplot, una de les empreses privades més grans del país, per crear la patata Innate. Igual que l’Àrtic, l’enzim que controla les contusions d’Innate està desactivat. Igual que l'Àrtic, s'enfronta a protestes, ja que va obtenir aprovacions reglamentàries durant l'últim any. Però Simplot sentia una necessitat. "La queixa del consumidor número 1 per patates fresques és contundent", em va dir el portaveu, Doug Cole.

Carter no és l'únic que treballa a inventar una poma més atractiva: durant els últims 15 anys, mentre que Okanagan Specialty Fruits treballava tranquil·lament a l'Àrtic, tallat i conservat pomes convertides en una indústria multimilionària. I per a Carter, aquest és un problema.

Il·lustració fotogràfica de Michelle Rial / BuzzFeed News

La fàbrica de Crunch Pak, de 60.000 peus quadrats, només tímida de congelació i viva amb el rugit d'un centenar de màquines, se sent com una sala d'operacions còmicament gran per a les pomes. Les orbes de color vermell, verd i daurat passen per xuts d’aigua, es dirigeixen a les màquines de tallar trinxes i s’enfilen a les cintes transportadores en forma de trossos en forma de creixent. Els inspectors en màscares, guants i fumades després els envien a les seves destinacions finals: bosses de plàstic perforades amb làser i safates per dinar venudes a tot Amèrica.

Si l’Àrtic té la poma més còmoda, fàcil de menjar i de més llarga durada, Crunch Pak, el major proveïdor de pomes a rodanxes del país, sembla un bon lloc per comprovar la competència. Situat a la vall de Wenatchee al centre de Washington, triga 6 milions de llesques al dia.

El meu guia, l’amable i ràpid director de màrqueting Tony Freytag, va fundar Crunch Pak amb dos productors de poma el 2000. Primers pioners en el negoci de les rodanxes de poma, el trio va pensar inicialment: “Serà prou difícil vendre aquesta idea perquè la gent dirà: "És només una poma", va recordar Freytag. "Però vam veure cap a on anava la comoditat."

Va ser una observació precària. El consum de poma nord-americà ha disminuït significativament en les últimes tres dècades, passant d’una mitjana de 20 lliures per persona i any entre 1986 i 1991 a només 16 entre el 2006 i el 2011. Mentrestant, altres productes transformats en formes ultra convenients es van disparar en popularitat. El 1986, un granger de Califòrnia va tallar la pastanaga lletja, trencada i va llançar una sola mania de pastanaga. La finca Earthbound a Califòrnia va ser pionera enciam els sacs a finals dels anys 1980 i principis dels 90. Les pomes van trobar a faltar aquella onada.

Els treballadors ordenen bosses de llesques a Crunch Pak. Stephanie Lee / BuzzFeed News

Les rodanxes de poma de Crunch Pak no es modifiquen genèticament. Però tampoc no són del tot naturals. El seu ingredient màgic és NatureSeal, una pols propietària de sals de calci i vitamina C inventada a finals dels anys 90. Barrejat amb aigua i polvoritzat sobre els productes, allarga la vida útil de les fruites en rodanxes durant almenys tres setmanes amb refrigeració abans de començar a daurar-se. I ha estat un èxit més important: les llesques de Crunch Pak s’han venut a pràcticament tots els grans supermercats: Wal-Mart, Kroger, Target, Sam's Club, Costco, Publix, Safeway, Albertson's i juntes de menjar ràpid com Carl's Jr., Arby's, Chick -fil-A, i Denny's. La companyia privada diu que augmenta les vendes en els deu dígits baixos.

El dia de la meva visita va ser especialment ocupat a causa de la collita, de manera que els 800.000 quilos de pomes tallats a la llesca aquella setmana eren frescos als camps. Però, en cas contrari, Crunch Pak es basa en molta fruita que es va recollir fins a un any abans, em va dir Freytag. La recol·lecció es fa però una vegada a l'any i la indústria ha dedicat un temps i un esforç gairebé increïbles a estendre aquesta oferta el major temps possible per satisfer la demanda del consumidor que no s’acaba. "L'objectiu és", va dir Freytag, "si mengeu alguna cosa al juliol, serà tan bo com si l'heu menjat a l'octubre just després de la collita."

Una poma madura pren oxigen i desprèn diòxid de carboni. Per frenar aquest procés, els productors i recol·lectors els col·loquen en sales d’emmagatzematge d’atmosfera controlada, l’equivalent a fruita de les coves d’hibernació, fins que arribi el moment de trossejar-les o enviar-les als comerciants. La temperatura gairebé es congela, l’oxigen es redueix greument, la humitat relativament alta; un humà no podia respirar. Fins i tot, aquesta configuració per si sola no pot alimentar la gana durant tot l'any, és per això que els minoristes importen pomes de països com Nova Zelanda i Xile, la recol·lecció de la qual es produeix durant la temporada fora d'Amèrica del Nord.

La fàbrica Crunch Pak es troba a la granja de Carter, mentre Disneyland és a un gimnàs de la selva. Es tracta d’una operació elaborada i precisa dirigida per 900 empleats, 24 hores al dia, sis dies a la setmana. Els ordinadors i les càmeres vigilen amb vigilància totes les condicions, des de la temperatura fins a la humitat fins a la contaminació, per detectar qualsevol risc de malbé i contusions.

Llesques de poma a Crunch Pak. Stephanie Lee / BuzzFeed News

Tot aquest refrigerament, tallat, polvorització, envasat i enviament fan que la definició de “fresca” sigui una mica difícil. "Mai no pensaria anar a la nevera i tallar una poma, tallar-la a trossos i posar-la en una maleta i tornar d'aquí a deu dies i dir-ho" ho tindré ", va admetre Freytag. "Això no volem que sigui".

La refrigeració i els conservants a part, les rodanxes prefabricades poden semblar una tonteria. Què costa menjar una poma de la mà o trossejar-la tu mateix? ¿No és pre-tallar la merda gratificant? "Abocar les pomes i posar-les en bosses de plàstic per convertir-les en un menjar de menjar ràpid sembla que anirà en la direcció equivocada", va dir Crouch, del Centre de Seguretat Alimentària, "en lloc d'ajudar la gent a tornar a connectar-se amb tot. aliments. ”

Però, en alguns casos, l’alternativa pot ser menjar poc o gens de fruita fresca. Quan els investigadors de la Universitat de Cornell van visitar les escoles estatals de Nova York, van saber que les mènsules i les boques petites no són ideals per obstruir fruites senceres; adolescents van dir que fer-ho era "poc atractiu", segons el seu estudi de 2013. De manera que van donar rodanxes de fruita a vuit escoles de primària, i de mitjana van vendre un 60% més de pomes. L’experiment es va repetir a tres escoles mitjanes, on les vendes mitjanes diàries de poma van augmentar el 71% en comparació amb les escoles que no van tallar. Significativament més estudiants també van menjar les pomes, en lloc de llençar-les. Els sobresortits resultats van produir el districte escolar de Wayne Central, que va participar en l'estudi, per començar a oferir pomes a rodanxes a temps complet als seus 2.300 estudiants.

En certa manera, una llesca de Crunch Pak i un Àrtic d'Okanagan són imatges mirall. La primera surt de l'arbre "natural", després se sotmet a una bateria de productes químics i màquines dissenyades per fer-la més agradable. El segon creix amb la seva enginyeria ja construïda i, després, es pot menjar. Però ambdues empreses són rivals a la prova perquè les pomes siguin còmodes i fresques el màxim temps possible, i ambdues aproximacions són fonamentalment semblants: són invents complicats i cars que els humans utilitzen per controlar la natura, units pel principi subjacent que més aviat. que adaptar els hàbits alimentaris americans a la fruita que tenim, hauríem d’adaptar la fruita als hàbits alimentaris que tenim.

De nou al pati de Carters 'Summerland, em vaig trobar arribant just al damunt de les rodanxes daurades de color normal i lleugerament daurat per arrabassar un àrtic blanc, sucumbint a preferir profundament allò que sembli més fresc, més bonic i fàcil.

"La majoria de la gent no reconeix aquest fet, però hi ha molta gent que només menjarà una poma després de tallar-les", va dir Carter, veient-me picar una peça esvelta rere una altra. En cas contrari, “has de treure aquell ganivet, eixugar-lo, tallar-lo, tractar-lo amb el nucli. La gent diu: "Vaig a comprar raïm o una altra cosa que només puc sortir a la boca". Aquests són els que anirem després ”.

Il·lustració fotogràfica de Michelle Rial / BuzzFeed News

Es pot anomenar l’altra àmplia amenaça per a l’Àrtic l’Àrtic accidental. Es tracta d’un grapat de varietats de poma, entrecreuades els darrers anys, que d’alguna manera van acabar amb PPO reduïda. Hi ha el RubyFrost, l’Eden i el gran Opal daurat, que no s’anuncia tan subtilment com a “poma no OMG” que “naturalment no es morena” i “la primera varietat de poma dels Estats Units que ha estat verificada per la Projecte no OMG. " No en va, Carter no és un fan d'aquests nouvinguts. Ell dubta que realment no estan atrevits. Assenyala l’Opal “no és una poma molt buena” i assenyala que la seva tecnologia pot transformar qualsevol varietat (saborosa).

Però per als que es preocupen per l’enginyeria genètica, aquestes pomes poden semblar alternatives ideals.

Els opositors transgènics com el fet que les pomes no brunes, com l'Opal, es van crear mitjançant el matrimoni de dues fruites familiars, no pas per una tècnica de silenciació genètica com la interferència de l'ARN, que preocupen que podrien canviar els gens d'algú que menja menjar alterat per ella. .

Els que fan aquest argument sovint citen un estudi de l'any 2011 en Cell Research. Un equip dirigit per la Universitat de Nanjing a la Xina va informar de trobar fragments d’ARN d’arròs a la sang d’homes, dones i ratolins, cosa que va sorprendre: mai abans s’havia trobat aquest tipus de molècules per sobreviure a la digestió i travessar-se al torrent sanguini. Encara més alarmant, els científics van informar d’un signe de canvi corporal i potser perjudicial: Una molècula semblava apagar un gen implicat en l’eliminació del colesterol no saludable.

L’estudi no esmenta mai els cultius transgènics. No obstant això, els activistes van interpretar-lo per significar que el mateix tipus d'enginyeria genètica de l'Àrtic podria permetre a molècules d'ARN petites manipular l'expressió gènica humana de maneres potencialment nocives. Una desena d’organitzacions ecologistes i de consumidors van citar el document en demanar a corporacions com Burger King, Subway i Baskin Robbins que boicotegessin Arctics. El fabricant d'aliments per a nadons Gerber, McDonald's i Wendy van respondre que van dir que no tenien previst utilitzar-los.

No obstant això, molts biòlegs van considerar que la reacció és massa prudent i al·lusionista en el pitjor. Els intents de replicació de l'estudi no van mostrar més que rastre de quantitats d'ARN a la sang de micos, ratolins, abelles i atletes, fins i tot després que mengessin menjar plàcid d'aquestes molècules. Alguns altres estudis controvertits defensen que els ARN de plantes petites, en funció quelcom similar a les que suprimeixen el marró a l’Àrtic, poden afectar la fisiologia de diverses espècies en condicions específiques. "De totes les diferents estratègies de modificació genètica que podeu utilitzar, la interferència de l'ARN és probablement la que pugui ser la més segura i específica", va dir Kenneth Witwer, biòleg molecular de la Universitat de Johns Hopkins, que va estar entre els que no van poder replicar troballes, que afegeixen: "El pes de les proves en el camp és que aquest no és un fenomen que ens haurem de preocupar".

Potser el punt més significatiu és que cap tecnologia està lliure de risc. Fins i tot el mestissatge, la pràctica agrícola clàssica, és imprevisible perquè els gens es transfereixen a l'atzar. "Si es creuen dues pomes vermelles, es poden obtenir pomes grogues només perquè hi ha gens dominants i gens recessius", va dir Susan Brown, que dirigeix ​​el programa de cria de poma de la Universitat Cornell. Fa poc va creuar dues races, segures que obtindrien més sabor. "Vaig acabar amb molta descendència que tenia gust de sabó."

A finals dels anys seixanta, un equip d’investigació va creuar la patata Lenape, només per descobrir-la estava predisposada genèticament per produir una gran alcaloide anomenada solanina - un mecanisme de defensa natural que, en grans dosis, pot matar humans. L’api conté naturalment psoralens, productes químics irritants que alliberen plagues i malalties. Però els treballadors de la botiga de queviures han patit erupcions cutànies després de manipular api criat per augmentar els psoralens.

Els crítics transgènics es plantegen la qüestió de com els Estats Units i el Canadà avaluen la seguretat dels OGM per al consum: pel producte, no el procés mitjançant el qual s'elabora. Es demana als desenvolupadors que identifiquin els nous trets genètics; noves toxines, al·lèrgens o proteïnes; i canvis nutricionals. Si els reguladors conclouen que l’aliment de la nova varietat vegetal serà tan segur com l’aliment procedent de varietats criades convencionalment, com en el cas de l’Àrtic, el cultiu està aprovat.

És cert que el sistema està configurat per capturar toxines i al·lèrgens establerts, no coneguts, i, de nou, cap tecnologia no té risc. Però l’enginyeria genètica introdueix relativament poques proteïnes en comparació amb altres mètodes per produir nous trets. Després de dues dècades, no hi ha cap evidència creïble que indiqui que els transgènics perjudicaven la salut humana.

Il·lustració fotogràfica de Michelle Rial / BuzzFeed News

Probablement, fruites especialitzades d'Okanagan no haurien existit si no fossin els germans, cosins, tietes, oncles i amics de Carters, com l'antic cap d'Agodev de Carter i els productors locals de Carter, la majoria dels aproximadament 45 accionistes de la companyia. Però aquest suport va arribar amb una pressió única. "Em va posar una mica de responsabilitat a les espatlles, perquè no són gent rica", va dir Carter. De vegades, quan se sentia pessimista, li suggeria que deixessin d’invertir; respondrien: “No, no, no, Neal, confiem en vosaltres; Això ho fareu ", va recordar.

A l’hivern i a la primavera, quan les aprovacions reglamentàries semblaven totes segures, Carter va començar a adonar-se que, tants diners i esforços com la seva petita empresa havia invertit durant els primers 19 anys, els seus recursos gairebé no serien suficients perquè l’Àrtic s’aconseguís. agricultors de tot el món, fan publicitat i venen. Va començar a parlar amb Intrexon, una empresa de biologia sintètica de 4.500 milions de dòlars, amb un conjunt eclèctic d’enginyers que enginyen tecnologies de reproducció de vaques, peixos de ràpid creixement i mosquits que reducen la malaltia. L'equip no havia buscat necessàriament vendre, però es van adonar que finalment podrien premiar els seus inversors, alguns dels quals havien mort al llarg dels anys. Al febrer, dues setmanes després que el Departament d’Agricultura dels Estats Units aprovés l’Àrtic, Intrexon va comprar Okanagan Specialty Fruits per 41 milions de dòlars.

Per a una operació que, des del principi, es va mostrar orgullós de ser minúscula i que no veia per a ningú, la venda a una gran corporació biotecnològica semblava un canvi. "Okanagan Specialty Fruits és una empresa petita i dirigida per productors amb només set empleats, cosa que sovint ens fa semblar un peix petit en un estany molt gran", va publicar el blogger el 2013, referint-se a gegants d'alimentació bioenginyera com Monsanto, Syngenta i Bayer. . Dos anys després, Carter em va dir que, malgrat la venda, “encara tenim el mateix equip al seu lloc. Seguim fent totes les mateixes coses. "

Intrexon no és Monsanto. Tot i així, el conseller delegat Randal Kirk considera que està construint un món més brillant i eficaç en el qual els aliments siguin ultra-únics (l’Àrtic) o ultra-barats (salmó que creixen a la meitat del temps). "No crec que la nostra grandària o el nostre capital s'hagi de comptar contra nosaltres en virtut d'aquests fets", va dir en una entrevista. "Simplement demanaria a la gent que finalment ens jutgés segons el que fem, el que oferim. En el cas de la poma àrtica, crec que a tots els que ho han provat li han agradat, i això ens anima molt ”.

Sota l'ala d'Intrexon, Okanagan Specialty Fruits comença a distribuir planters als cultivadors. A continuació, els seus científics es plantegen utilitzar la seva tecnologia per alterar altres varietats de poma, o desactivar el marró en peres i cireres, o fer que els préssecs resisteixin les malalties. Les possibilitats són moltes. Després de tots aquests anys en el camp, gairebé arriba el moment que Carter pensi en projectes a més de l’Àrtic. Però ara per ara, només està content de començar finalment a enviar àrtics a la botiga de queviures, restaurants i cases. “Té gust de menjar transgènic?” Em va preguntar fora de casa seva aquell dia, els darrers esvelts de l’Àrtic encara pàl·lids al sol de l’estiu. “De debò. Podeu distingir-lo? I la veritat era, no. Tenia un gust dolç, tendre i cruixent. Tenia gust de poma. ●

Publicat originalment a www.buzzfeed.com.