Uns raigs solars massius disminueixen la possibilitat de trobar vida a Proxima Centauri

de Joel Hruska

El descobriment d’un planeta similar a la Terra que orbitava Proxima Centauri a l’agost del 2016 va ser un moment emocionant per a astrònoms i aficionats a l’exploració espacial. No només el planeta era de la mateixa mida que la Terra (1,3x més gran), sinó que també existia dins de l'estret rang habitable de la seva estrella hoste. Malauradament, una brida massiva de raigs X detectada recentment suggereix que Proxima Centauri b gairebé segur que no té vida.

Proxima Centauri és una estrella nana vermella, en comparació amb Alpha Centauri A (classificada com G2V, la mateixa que el nostre propi sol) i Alpha Centauri B (classificada com a K1V, una estrella més fresca i més petita). Aquest sistema, visible a sota com una sola estrella, es coneix com a α Centauri AB.

Les nanes vermelles són algunes de les estrelles més antigues i estables; Es preveu que Proxima Centauri segueixi sent la principal estrella de la seqüència durant els propers 4 bilions d’anys. Les tres estrelles formen un sistema d’estrelles trinitàries, amb Proxima Centauri molt allunyada dels seus cosins llunyans.

Imatge de Wikipedia. Alpha Centauri AB és a l'esquerra, Beta Centauri a la dreta i Proxima Centauri al centre del cercle vermell.

A diferència d'Alpha Centauri A o B, Proxima Centauri és coneguda per ser una estrella flamarada, un tipus d'estrella que pot experimentar un enorme canvi en la lluminositat impulsat per l'activitat magnètica. Quan això succeeix, la sortida de rajos X de Proxima Centauri pot coincidir amb la del sol. Això és important per a Proxima Centauri b (el planeta anteriorment esmentat), perquè orbita a la seva estrella amfitriona a només 0,05 UA i té un any de només 11,2 dies. Hi ha hagut alguna pregunta sobre si la vida podria existir a Proxima Centauri b a causa d'aquestes característiques, i una recent eclosió posa en dubte la seva capacitat de sostenir la vida.

Una nova enquesta astronòmica de dades recollides a Proxima Centauri del 21 de gener al 25 d'abril va demostrar que l'estrella es va disparar el 24 de març durant un minut complet, aconseguint una brillantor 1000x superior a la típica. Aquest és un dels primers estudis que es projecten Proxima Centauri amb longituds d'ona de submillímetre, i els seus resultats suggereixen que l'estrella hoste de Proxima Centauri és extremadament volàtil. Bombardejar el planeta amb tanta quantitat d’energia podria treure aigua de l’atmosfera o dels oceans i esterilitzar el terra.

Aquest és un problema conegut amb les estrelles nanes vermelles que ha fet que alguns es preguntin si són entorns adequats per a desenvolupar-se la vida. Com que la zona habitable d’aquestes estrelles és tan petita, els planetes han d’orbitar extremadament a prop de les seves estrelles amfitrió, cosa que augmenta la possibilitat de bloquejar les marees, on només un costat del planeta s’enfronta a l’estrella i l’altra banda queda perpètuament ombra. La variabilitat de moltes nanes vermelles és un cop més per a l’habitabilitat potencial, sobretot si l’estrella ha estat tan volàtil al llarg de la seva vida. Generalment es pensa que és el cas, tenint en compte la durada de les nanes vermelles en seqüència principal, tot i que, òbviament, fa temps que no som prou segurs del tot. Independentment, sembla que la possibilitat de vida al nostre proverbial jardí sembla que s'ha reduït amb aquestes troballes.

Publicat originalment a www.extremetech.com el 28 de febrer de 2018.