BLANCO, NM - La majoria de les tardes, la tranquil·litat és gairebé embriagadora.

El malbaratador del vent a través dels ginebres, el somriure dels cavalls a les seves paradetes, el descarat raspador dels corbs, aquests són els sons que Don i Jane Schreiber s’han enamorat en la seva remota gamma de diables de diables.

Les vistes també són fascinants. Llarges i soloses crestes de roques de caqui, afloraments semblants a cúpules i meses llunyanes sorgeixen des d’un mar de sàlvia i un conill de conill.

El ranxo i els voltants són un entorn sorprenent per a un problema de canvi climàtic durador: un enorme núvol de metà, un potent gas que atrapa la calor, que és deu vegades més gran que la ciutat de Chicago. Segons els científics, les principals fonts són fuites d’uns 25.000 pous actius i abandonats i 10.000 milles de canonades que serpentegen a la conca de Sant Joan, proporcionant gas natural per uns 3.000 milions de dòlars anuals.

Llar d’impressionants ruïnes prehistòriques, canyons semblants a la catedral i rius carregats de silt, aquesta conca de la regió de les quatre cantonades del sud-oest emet substancialment més metà per unitat d’energia produïda que la majoria de les grans zones productores de gas, segons un revelat de The Center. per a anàlisis d’investigació d’informació de dades de la indústria informades al govern federal.

ConocoPhillips ha estat la major font d’emissions de metà de la regió, principalment procedent de milers de pous de gas forats a terrenys públics gestionats pel Departament d’Interior. BP America és la segona font més gran.

"Aquesta és la Terra de l'Encantament. M'encanta aquest estat ", va dir Don Schreiber, el ranxo i 5.760 hectàrees de pastures públiques properes estan esquitxades amb més de 120 pous de gas natural. "Però és una marca negra de la nostra reputació que permetem que aquesta continuï".

Cada any s’estima que mig milió de tones de metà s’enfilen a l’aire a la conca, una zona geològica situada principalment al nord-oest de Nou Mèxic, segons un estudi recent publicat a la revista Environmental Science & Technology. Això equival a les emissions anuals de gasos d’efecte hivernacle de gairebé 3 milions de cotxes, “una quantitat substancial de metà emès d’una regió”, va dir Eric Kort, científic atmosfèric de la Universitat de Michigan i coautor de l’estudi.

Tot i que el metà només representa el 9 per cent dels gasos d'efecte hivernacle dels Estats Units, atrapa la calor molt més eficaçment que el diòxid de carboni. És per això que controlar-lo es considera fonamental per abordar el canvi climàtic.

I si bé el metà no és perjudicial per a la salut humana, altres gasos, com el benzè, que provenen dels pous estan relacionats amb el càncer i altres efectes. Els estudis han relacionat la proximitat dels pous de gas amb un risc més elevat de defectes de naixement a Colorado i augment de les visites hospitalàries i problemes respiratoris i de pell a Pennsilvània.

La regió de la Conca de San Juan i Four Corners, on es reuneixen Utah, Colorado, Nou Mèxic i Arizona, acullen grans extensions de terres indígenes nord-americanes, inclosa la nausió Navajo de 27.400 km, on alguns residents asseguren que els gasos els posen malalts. , també.

“De vegades sento nàusees. Em sento dèbil ", va dir Sam Dee, un anunciador rodeo de 59 anys a la reserva Navajo a Utah, a la zona de fora de la conca. A prop de casa seva hi ha plantes de gas i de petroli on la contaminació es produeix a l’aire, contribuint al núvol de metà de les quatre cantonades. "Estic preocupat pels meus néts, per la seva salut i el seu clima."

L’EPA suspèn les regles de metà

Cremant més net que el carbó i el petroli, el gas natural es considera una pedra de pas cap a un futur més climàtic. Tot i això, no és fàcil aconseguir-ho. Imagineu-vos una olla a pressió plena de fang, aigua, cru, gas natural i altres substàncies. Aquesta olla a pressió és la terra. Quan les empreses s’enfonsen pous, el gas natural, que és majoritàriament metà, es produeix malament i tota la resta.

Inevitablement, es produeixen filtracions. A més, s’eviten grans quantitats de gas i s’eviten a l’aire intencionadament per alleujar la pressió i forçar l’aigua dels pous.

El control del metà era una prioritat de l’administració Obama en un esforç per combatre el canvi climàtic i la contaminació de l’aire. Però el president Donald Trump s’ha avançat ràpidament per suspendre i potser rescindir les normes que considera pesades per a la indústria energètica.

Al maig de 2016, l'Agència de Protecció Ambiental va adoptar un reglament destinat a reduir les emissions dels pous nous i modificats en terres privades en mig milió de tones per al 2025. Uns mesos després, grups de petroli i gas van demandar l'agència per bloquejar la norma, titllant-la. "Excessiu, econòmic i amenaçador per a la producció a llarg termini de petroli i gas natural".

Dos mesos després de la presa de possessió del càrrec, Trump va publicar una ordre executiva dirigint les agències federals a reconsiderar les restriccions al desenvolupament d'energia. En resposta, l'administrador de l'EPA, Scott Pruitt, va suspendre la regulació de metà i va llançar una revisió. També va acabar amb un esforç per recopilar informació sobre les fuites d’antics pous.

Pruitt, que va ser advocat general d'Oklahoma durant sis anys, manté estretes relacions amb les empreses energètiques. Les companyies de petroli i gas han donat més de 100.000 dòlars durant els darrers dos anys a un comitè d’acció política vinculat a Pruitt, segons els registres de la Comissió Electoral Federal. Els documents i correus electrònics també demostren que Pruitt ha mantingut una aliança durant molt de temps amb Devon Energy, el segon major productor de petroli i gas de la conca de Sant Joan. Els advocats de Devon van redactar una carta que Pruitt, com a fiscal general, va enviar a l'EPA del president Barack Obama per impugnar les regles del metà.

Un altre reglament de l’Administració Obama dirigia les emissions de metà dels pous a terres públiques. Però el departament d'Interior va anunciar el mes passat que "suspendria, revisaria o rescindiria (la regla) donada la seva important càrrega reguladora que suposa la producció d'energia nord-americana, el creixement econòmic i la creació d'ocupació".

A nivell nacional, les empreses agregades de petroli i gas haurien de gastar entre 125 milions i 161 milions de dòlars anuals per reduir les fuites i la fugida als terrenys públics, tot i que el gas recuperat n'hauria compensat gran part, segons el Bureau of Land Management.

Rastreig de fuites

S'ha descobert un plomall massiu de metà (zona marronosa al centre) a prop de la regió dels Four Corners que els científics atribueixen a la producció de gas natural. El mapa anterior mostra les emissions de metà del gas natural i la producció de petroli del 2012, les dades més recents disponibles. Fonts: Inventari Nacional Grutat de les Emissions de Metà dels Estats Units, Stamen DesignCredit: Eric Sagara / Reveal

El metà és un contaminant furtiu. No ho veieu. A Four Corners, el primer indici de problemes es va produir a l’espai el 2003, quan un espectròmetre d’un satèl·lit va detectar un enorme núvol de metà al nord-est del Gran Canó, que s’estenia per unes 2.500 milles quadrades. Cada cop que el satèl·lit orbitava la Terra, el núvol estava allà.

El 2014, els científics van identificar els camps de petroli i gas de la conca de Sant Joan com a possible font. Les empreses energètiques van retrocedir; Han indicat que hi ha altres fonts, incloses les filtracions naturals. Però els científics no van acabar. Van muntar un dispositiu en un avió que podria detectar filtracions individuals. Van conduir a molts llocs i van gravar vídeos.

De 250 plomalls, quatre procedien de filtres geològics naturals. Un era d’una mina de carbó. La resta era de la perforació de petroli i gas.

Les empreses mantenen que aquests estudis tenen un abast massa estret per ser concloents.

Tot i que la conca de Sant Joan produeix poc menys del 4% del gas natural del país, va emetre el 10 per cent de tota la contaminació per metà de les operacions de petroli i gas del 2015, segons les dades de la indústria. Un dels motius pels quals: La regió és més gran que la majoria dels parcs nacionals. Arribar a pous i canonades per reparar fuites requereix temps. Molt pot anar malament: la congelació de les juntes, el mal funcionament de les vàlvules i les soldadures fallen, segons els informes presentats a la divisió de conservació del petroli de Nou Mèxic.

Alguna ventilació i incendi és inevitable. Però al voltant del 40 per cent es podrien capturar “amb les tecnologies de control disponibles actualment”, va informar el 2010 l’Oficina de Comptabilitat del Govern dels Estats Units.

Al nord, a Wyoming, on els funcionaris estatals han promulgat regles sobre metà, la conca superior del riu verd produeix el doble de gas que la conca de Sant Joan, però emet només aproximadament la meitat de metà, segons Jon Goldstein, responsable de polítiques energètiques més gran de la. Fons de defensa ambiental.

Nou Mèxic no té cap regulació estatal.

"Vivim sota el núvol de metà més gran de tot el país gràcies a més de 35.000 pous que hi ha a la línia de nou a Mèxic", va dir Gwen Lachelt, un comissari del Comtat de La Plata, Colorado, que va fer pressió al Senat dels Estats Units per retenir la oficina. de la mesura de metà de la gestió de terres per a sòl públic.

Més brut aquí que en altres llocs

Les empreses petrolieres i de gas informen cada any de les emissions de metà i dades de producció al govern federal. Aquesta informació, obtinguda i analitzada per Reveal, identifica els contaminants.

ConocoPhillips, el major productor de petroli i gas de la conca amb uns 10.000 pous, va emetre metà el 2015 a un ritme més de tres vegades superior al de la seva taxa per a la resta del país.

Per a BP America, la seva taxa d’emissions de metà a la conca va ser 17 vegades superior a la seva taxa nacional. Per a Devon Energy, era el doble.

"El sector en general és més brut que la indústria del país", va dir David McCabe, científic atmosfèric del grup ecològic sense ànim de lucre Clean Air Task Force. "Necessiteu normes per tal que el públic pugui tenir algunes companyies d'assegurança que se'n faran càrrec."

El portaveu de ConocoPhillips, Daren Beaudo, va defensar les seves operacions a la conca de Sant Joan, que va vendre a l'abril a Hilcorp Energy Co. i el grup Carlyle de Washington, DC, a Texas, per 3.000 milions de dòlars. A nivell nacional, la companyia va reduir gairebé la meitat del ritme amb què va emetre metà entre el 2012 i el 2015, segons les dades analitzades per Reveal.

"Ens preocupa les emissions i portem accions per reduir-les durant més de vuit anys", va dir Beaudo. "Amb un gran nombre de pous d'explotació, fins i tot hi ha petites emissions".

Viure amb pous de gas

Poca gent coneix més els costos mediambientals dels pous de gas que Don i Jane Schreiber. Diversos pous es troben en la seva propietat mitjançant una llei federal de "propietat dividida" que permet a les empreses accedir a terres privades.

Han lluitat contra la construcció de carreteres, la pols, l’erosió del sòl, l’eliminació de residus perillosos i la pèrdua d’hàbitat de la vida salvatge. "Mai no he dit, no facis foraderia", va dir Don Schreiber. "El que he dit és:" No foradi així ". ”

"El gas natural és un combustible excel·lent", va afegir. “Però és finit. Que ens permetríem malgastar-ho, provocar problemes locals de salut i canvis climàtics mundials, hi ha tot el món malament en això. "

No fa gaire, va conduir pels voltants del camp a la seva captació i va assenyalar llocs de ciment i cicatrius. "Hem estat lluitant per l'aire que respirem", va dir.

Pilotant un pou a terra pública, va trepitjar el fre. Sota núvols cúmuls tan blancs com les perles i rodejat de pi pinyoner, ginebre i cepell, l'escenari va ser majestuós. L’aire feia olor a una benzinera.

Aquesta història va ser editada per Marla Cone i còpia editada per Nadia Wynter.

Podeu accedir a Tom Knudson i Gayathri Vaidyanathan a [email protected] i [email protected] Segueix-los a Twitter: @tomsplace i @gayathriv. Foto principal de Julie Dermansky

Voleu més informació d’investigació? Subscriviu-vos al nostre podcast setmanal.