En pocs dies, llançarem una estrella

La NASA envia una sonda que passarà directament a l'atmosfera del sol

El nostre sol es troba normalment a 93 milions de milles de la Terra. Imatge de la NASA.

Durant la matinada de l’11 d’agost, a pocs dies de distància, la NASA llançarà la Parker Solar Probe amb la missió de tocar el nostre sol. No hi arribarà de seguida; al llarg de set anys, la sonda donarà voltes a Venus set vegades en el que es coneix com a assistència de gravetat: un camí per alentir la sonda de manera que es pugui avançar amb més cura al sol. Al cap i a la fi, quan us acosteu a una estrella la superfície de la qual pot arribar als 10.000 graus de Fahrenheit, voleu fer-ho gradualment. L’assistència a gravetat es produirà el proper 2 d’octubre, permetent que la sonda comenci a apropar-se al sol el 5 de novembre.

L’objectiu és aconseguir que la sonda estigui a la superfície aproximada de 3,8 milions de milles a la superfície per al 2025. Per comparació, el més proper que hem arribat abans és el 1976 quan l’Helios 2 va arribar a 27 milions de milles. El Parker Solar Probe s’acostarà a 7 vegades més a prop de l’òrbita de Mercury. A aquesta distància, la sonda estarà volant a la part més externa de l'atmosfera del sol, un lloc conegut com a corona. És un lloc molt perillós i intens, ple de calor i radiació. Mentre que el plasma coronal pot arribar fins a un milió de graus Fahrenheit, la sonda només ha de suportar 2.500 graus ja que la baixa densitat del plasma significa que la calor transferida a la sonda és principalment llum solar.

La nau espacial va ser dissenyada per a aquesta missió amb un escut compost de carbó de 4,5 polzades de gruix que no només pot suportar la immensa calor, sinó també la immensa radiació que serà més de 500 vegades la que experimentem aquí a la Terra. Els instruments a l'ombra funcionaran amb calor de 85 graus, no molt més càlid que la temperatura ambient. En el seu punt de contacte més proper, la sonda es mourà a 4.30.000 milles per hora. És prou ràpid per arribar de Nova York a Tòquio en un minut.

La Parker Solar Probe es troba dins d’una habitació neta a la instal·lació Astrotech, a Florida. Imatge de la NASA.

A bord de la nau hi haurà quatre suites d’instruments capaços d’estudiar camps magnètics, plasma i partícules d’energia i prendre imatges de vents solars. Les mesures i les imatges ens ajudaran a comprendre millor la corona i, al seu torn, el naixement i el desenvolupament del vent solar. Els investigadors esperen respondre preguntes com per què la corona és més calenta que la superfície solar i com s’accelera el vent solar. D'on provenen les partícules solars d'alta energia? Són tots els misteris que fa 60 anys que intenta respondre.

Les dades també ens ajudaran a preveure l’entorn espacial del nostre planeta: el temps espacial que afecta les òrbites dels satèl·lits, la vida útil i l’electrònica a bord. Aquests mateixos satèl·lits són crucials per a la vida i la tecnologia a la Terra.

La sonda rep el nom d’Eugene Parker que a mitjans dels anys cinquanta va escriure un article sobre el vent solar i el sistema de plasma, camps magnètics i partícules energètiques al voltant del sol. Va teoritzar que els nanofaires són el que va fer que la corona fos més calenta que la superfície. Aquestes idees van ser tan polèmiques que es van rebutjar en aquell moment, i les seves prediccions sobre la velocitat i la temperatura del vent solar eren gairebé exactes. Aquesta missió ajudarà a trobar proves per a les seves teories i idees. Amb gairebé 90 anys, encara viu per veure la sonda entrar a l’espai.

Podeu veure el llançament en directe l'11 d'agost en aquest lloc web: